Il fatto che le piante emettano segnali elettrici appena percettibili per rilevare e rispondere al loro ambiente è noto da decenni. Eppure, a causa della debolezza di quei segnali, nonché della difficoltà di ottenere una trasmissione affidabile a causa delle superfici irregolari di molti impianti, sfruttare quella potenza è stata una vera sfida. Ora, tuttavia, i ricercatori della Nanyang Technological University, Singapore (NTU Singapore) hanno ideato un metodo che consente loro di “comunicare” con una Venere acchiappamosche – una pianta carnivora che attira gli insetti nei suoi lobi pelosi delle foglie – e persino di farla funzionare determinate azioni. Il team NTU dietro il metodo pionieristico che consente ai ricercatori di interfacciarsi con le piante tramite segnali elettrici e controllare i loro movimenti su richiesta. Immagine per gentile concessione della Nanyang Technological University I risultati sono stati pubblicati sulla rivista Nature Electronics. L'impresa è stata ottenuta attaccando un piccolo pezzo di materiale conduttivo (3 mm di diametro) alla superficie della pianta utilizzando un idrogel appiccicoso. Questo ha permesso alle ricerche di monitorare come la pianta risponde al suo ambiente, e trasmettere segnali elettrici tramite uno smartphone per fargli chiudere le foglie su richiesta, in 1,3 secondi. Ulteriori miglioramenti al sistema potrebbero consentire lo sviluppo di sistemi robotici vegetali altamente sensibili in grado di raccogliere e spostare oggetti estremamente piccoli e fragili. Il potenziale per tali applicazioni è stato dimostrato facendo sì che l'impianto raccolga un pezzo di filo di mezzo millimetro di diametro. Inoltre, il sistema potrebbe essere utilizzato per monitorare le risposte delle piante all'ambiente e prevedere lo sviluppo di malattie in anticipo, il che potrebbe aiutare gli agricoltori a proteggere i loro raccolti e ridurre le possibilità di cattive rese, migliorando la sicurezza alimentare per le rispettive comunità. “Monitorando i segnali elettrici delle piante, potremmo essere in grado di rilevare possibili segnali di pericolo e anomalie. Quando viene utilizzato per scopi agricoli, gli agricoltori possono scoprire quando è in corso una malattia, anche prima che i sintomi conclamati compaiano sulle colture, come le foglie ingiallite. Questo potrebbe fornirci l'opportunità di agire rapidamente per massimizzare la resa del raccolto per la popolazione “, ha affermato l'autore principale Chen Xiaodong. In uno studio separato pubblicato sulla rivista Advanced Materials, i ricercatori hanno anche utilizzato un diverso tipo di idrogel chiamato thermogel per migliorare la trasmissione del segnale e ridurre il rumore di fondo. A temperatura ambiente, il thermogel cambia da liquido a gel estensibile, consentendo così una migliore aderenza a piante con diverse strutture superficiali. Successivamente, il team NTU sta progettando di continuare a lavorare sul loro nuovo dispositivo di “comunicazione” e trovare altre applicazioni pratiche che potrebbero essere utilizzate in un'ampia varietà di campi. Fonte: media.ntu.edu.sg

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