Pseudo-storia o finzione famosa? L'Historia di Geoffrey di Monmouth

Geoffrey di Monmouth è passato alla storia per la sua epopea classica, la Historia Regum Britanniae , conosciuta in Inglese come The History of the Kings of Britain . Questo capolavoro della letteratura medievale è noto per essere l'origine della storia di Re Artù che la maggior parte di noi conosce oggi. Ma cosa sappiamo dell'autore stesso? Chi era Goffredo di Monmouth e perché ha scritto questa controversa storia?

L'intera storia era un frutto della fervida immaginazione di Geoffrey, o la Historia era una nuova ambiziosa impresa che avrebbe cambiato il corso del pensiero storico nella Gran Bretagna medievale? Mentre tante controversie e dibattiti circondano ancora l'opus magnum di Geoffrey come quando fu pubblicato originariamente, non si può ignorare la popolarità duratura del racconto e il suo impatto clamoroso sulla cultura britannica da dall'epoca medievale fino ai giorni nostri.

Geoffrey di Monmouth e il suo appetito per la storia

La Historia Regum Britanniae iniziò a circolare tra gli studiosi britannici negli anni dal 1135 al 1136, subito dopo che Stefano di Blois salì al trono inglese dopo la morte del suo zio, Henry I. Il lavoro di Geoffrey divenne molto rapidamente immensamente popolare, non solo tra gli altri storici e studiosi, ma anche nelle classi erudite e nobili, inclusi i più alti aristocratici e reali.

Al tempo in cui Geoffrey scriveva, c'era stata una rinascita nella popolarità delle storie narrative, in particolare tra la nobiltà normanna. Di conseguenza, la scrittura storica iniziò a essere prodotta nelle chiese normanne di tutta la Gran Bretagna. I ricchi mecenati si interessarono alla storia della loro nazione e sponsorizzarono la produzione di questi testi, lo stesso Geoffrey aveva alcuni mecenati di altissimo profilo tra cui Robert, conte di Gloucester, figlio illegittimo del re Enrico I, e anche lo stesso re Stefano, a cui Geoffrey si dedicò alcune copie del suo lavoro.

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Geoffrey's Historia è stata scritta anche in un momento di grande tensione politica tra i contendenti per la successione di Henry Io sono il trono. Henry I non lasciò alcun figlio legittimo ad ereditare la corona, dopo che suo figlio William Adelin morì nel famigerato disastro della nave bianca in cui quasi 300 persone annegarono durante una traversata dalla Normandia all'Inghilterra. La corona passò quindi al suo parente maschio più prossimo, suo nipote Stefano.

La figlia di Enrico I, tuttavia, Matilda, si dichiarò Sacra Imperatrice Romana e iniziò a raccogliere sostenitori per contestare la pretesa di Stefano al trono. Quando Stefano fu incoronato nel 1135, iniziò la lunga guerra civile tra lui e Matilde che sarebbe diventata nota come “L'Anarchia”, che sarebbe continuata per la maggior parte del suo regno, terminando solo nel 1153 prima della morte di Stefano l'anno successivo.

Gli studiosi moderni dell'opera di Geoffrey ritengono possibile che Historia possa in effetti essere stata scritta come una sorta di racconto ammonitore per i contendenti al trono di Enrico I. Re Enrico I d'Inghilterra può essere visto a sinistra e Matilda a destra. ( Dominio pubblico )

An Antidote to Anarchy: Geoffrey’s Historia As Entertainment

Durante il XII secolo ci fu una rinascita delle attività intellettuali da parte dei nuovi ordini religiosi come i benedettini cluniacensi. Sotto il regno di re Stefano, il risveglio si espanse per includere un numero crescente di chierici secolari come Geoffrey di Monmouth, che iniziò a scrivere storie che in precedenza erano state una ricerca solo per i monaci. La storia è diventata intrattenimento e le storie narrative sono state scritte con l'intento di attirare una più ampia varietà di pubblico, per divertirli e affascinarli con racconti drammatici di battaglie, romanticismo e gesta eroiche.

Il lavoro di Geoffrey è stato certamente divertente e il suo stile sontuoso e iperbolico ha divertito tutti i tipi di pubblico, assicurando così la sua popolarità duratura. In effetti, la History of the Kings of Britain di Geoffrey è stata una delle storie più copiate dell'intero periodo medievale, con oltre 215 copie sopravvissute fino ad oggi, più di persino la famosa storia di Beda di cui sopravvivono oggi circa 160 copie.

La sua natura divertente ha anche fatto guadagnare alla Historia molte critiche, che alcuni commentatori moderni l'hanno etichettato come “uno dei più grandi romanzi romantici di tutti i tempi”. Anche nel suo tempo, il lavoro di Geoffrey ha ricevuto critiche, per essere fantasioso e non “serio” storia, da altri importanti storici come Enrico di Huntingdon e Guglielmo di Malmesbury.

Ci sono alcune prove che Geoffrey potrebbe aver inteso il suo lavoro come una storia “accurata” dell'Inghilterra. Egli nomina autori rispettati del passato in tutta la Historia , in particolare St. Gildas (uno storico britannico del VI secolo) e Omero (il famoso autore greco del Iliad e Odyssey ), per dare credibilità alla sua versione degli eventi e ha anche notoriamente affermato di aver tradotto la storia da un libro antico in lingua britannica. Tuttavia, nascosto sotto questa facciata di autenticità può essere uno scopo secondario.

Gli studiosi moderni dell'opera di Geoffrey ritengono possibile che Historia possa essere stata scritta come una sorta di ammonimento per i contendenti al trono di Enrico I, Stephen e Matilda. Un antidoto all'anarchia, se vuoi. Anche se va notato che lo stesso Geoffrey sembra non aver avuto una particolare fedeltà politica, il suo lavoro abbonda di racconti di rivalità e tradimenti tra fratelli, in particolare in contesa su una corona, che potrebbe essere letta come parabole che dimostrano le conseguenze distruttive della guerra civile su un regno. Forse l'esempio più noto è la storia del tradimento di Re Artù da parte di suo nipote Mordred, che usurpa il suo trono e lo uccide in battaglia a Camlann.

Raffigurazione del duello tra Sir Mordred, il malvagio figlio illegittimo di Artù, e Re Artù. ( Dominio pubblico )

Dai romani, ai britannici, ai normanni

Lo scopo principale che Geoffrey intendeva per la sua Historia , tuttavia, sembra essere meno morale e più politico. Nel suo lavoro completo sulla letteratura anglo-latina, Arthur Rigg postula che Geoffrey cercò di legittimare la conquista normanna dell'Inghilterra solo sette decenni prima nel 1066. Nel libro 9 della History of the Kings of Britain , Geoffrey racconta la storia delle gesta di Re Artù in tutta Europa, conquistando la maggior parte delle nazioni del nord tra cui la Francia e l'ex provincia romana della Gallia.

È fondamentale notare che questa parte dell'Europa è dove provenivano originariamente gli antenati dei Britanni, gli abitanti originari della terra rivendicata prima dai Sassoni e poi dai Normanni – la provincia conosciuta come Bretagna, quindi si chiamavano Britanni. Descrivendo in dettaglio la conquista e la colonizzazione di Re Artù della parte dell'Europa da cui provenivano sia i britannici che i normanni, Geoffrey suggerisce un'ascendenza comune tra i due popoli e quindi conferisce ai Normanni una pretesa ancestrale di governare le terre britanniche.

La glorificazione di Geoffrey dei “Re d'Inghilterra” quindi, per estensione, glorificava anche la monarchia anglo-normanna sotto il cui governo visse Geoffrey. I Normanni avevano portato con sé in Inghilterra le proprie convenzioni storiografiche e rivoluzionato il modo in cui la storia veniva scritta e pensata nell'Inghilterra medievale. La visione normanna della storia era che aveva meno a che fare con la provvidenza di Dio che con le azioni dei singoli esseri umani, e le loro storie tendevano a enfatizzare il controllo umano sulla storia nazionale.

Gli eroi di tali storie erano molto simili a quelli della Historia di Geoffrey: re e signori come Bruto, Ambrosius o Uther, pinnacoli di mascolinità secolare i cui successi li rendevano degni di fama nazionale e internazionale. I Normanni vedevano i propri eroi nella stessa luce, come uomini che indossavano con disinvoltura il manto dell'autorità e dimostravano un potenziale di grandezza violenta.

Guglielmo il Conquistatore era ritenuto dagli anglo-normanni il modello ideale di queste virtù, descritto dal suo biografo, Orderic Vitalis, come un uomo che “estendeva con il suo valore i confini del [British] dominio, e ha sollevato il suo popolo a un passo di grandezza superando i legami di tutti i suoi predecessori. ” In molti modi, Re Artù è un parallelo a Guglielmo il Conquistatore nel racconto di Geoffrey: considerato l'apice della regalità e della virilità, è l'eroe principale della Historia di Geoffrey e come presunto antenato di Guglielmo il Conquistatore, la sua grandezza si riflette su quella di Guglielmo stesso e dei suoi discendenti.

A History of Histories

Ovviamente Geoffrey non ha scritto la sua storia nel vuoto. Sebbene la History of the Kings of Britain fosse certamente rivoluzionaria per il suo tempo, non fu la prima narrativa scritta sulla storia britannica. Goffredo di Monmouth era semplicemente il successivo di una serie di prolifici autori e storici che lo hanno preceduto, sebbene il suo lavoro fosse forse più ambizioso di altri che avevano precedentemente definito le idee dei popoli britannici sulle proprie origini e sulla propria storia.

La storia di Geoffrey fa risalire le origini dei popoli britannici ad Enea e alla caduta di Troia, sostenendo che i britannici discendono dal pronipote di Enea, Bruto, che stabilì l'isola conosciuta come Albione e la ribattezzò Gran Bretagna dopo lui stesso. Segue poi il corso della storia britannica fino alla morte dell'ultimo re britannico, Cadwallader, nel VII secolo, dopo di che i britannici furono cacciati dall'Inghilterra in Galles e Cornovaglia, dove rimasero al tempo di Geoffrey.

Nonostante le critiche al metodo storico di Geoffrey e le sue stesse affermazioni di aver usato un antico libro dei Britanni, la Historia era in realtà un lavoro ben studiato . Geoffrey usò un'ampia varietà di fonti rispettabili, dalle genealogie dei re gallesi alle antiche tradizioni celtiche, alla poesia e alle storie eroiche romane e, naturalmente, agli storici più rispettati delle isole britanniche: Gildas, Beda e Nennio.

Il pensiero storico britannico medievale fu fortemente influenzato da scrittori romani, sia da poesie come Virgilio Eneide (scritta su Enea di Troia), sia da studiosi come il 4 ° teologo del secolo Agostino d'Ippona. Di maggiore influenza, tuttavia, fu il “padre” della storia britannica, St Gildas. Gildas scrisse il suo De Excidio et Conquestu Britanniae (che si traduce in “On the Ruin and Conquest of Britain”) nel VI secolo, solo un centinaio di anni dopo che i Romani se ne erano andati Inizia la Gran Bretagna e la conquista dei Sassoni. Sebbene non fosse destinato a essere una storia nel senso usuale della parola, in virtù del destino il lavoro di Gildas fu l'unico testo narrativo sostanziale sopravvissuto a questo periodo della storia della Gran Bretagna, e così divenne noto come l'autorità definitiva in materia di il periodo post-romano.

Statua di Geoffrey di Monmouth, uno del Circolo delle Leggende composto da sei sculture in legno presso la Tintern Old Station nel Monmouthshire, Galles. (Colin Cheesman / CC BY-SA 2.0 )

I padri della storia britannica

Gildas ' De Excidio era un racconto moralizzante, scritto come una sorta di lamento sulla perdita della “civiltà” romana e degli ideali cristiani nella sua terra. Come con la maggior parte delle storie britanniche scritte prima del tempo di Geoffrey di Monmouth, il lavoro di Gildas ha interpretato la storia in conformità con la teologia e spesso si è basata sulla Scrittura per spiegare e comprendere gli eventi e la loro causa. L'opera di Beda del VII secolo, la Historia ecclesiastica gentis Anglorum , o “Storia ecclesiastica del popolo inglese”, segue un modello simile di raccontare la storia dei popoli britannici attraverso la lente di Cristianesimo, citando il versetto della Bibbia e incorporando molti racconti della vita dei santi, come Sant'Albano e Sant'Ethelthryth.

Il IX secolo Historia Brittonum è stato attribuito a un monaco di nome Nennio, anche se più probabilmente opera di più autori. Questo lavoro si allontana in qualche modo dalla tradizione delle storie cristianizzate incorporando una più ampia varietà di fonti. In modo simile alla Historia di Geoffrey, utilizza il folklore celtico e testi accademici come le genealogie e la retorica classica.

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La Historia Brittonum è meno interessata al moralismo, tuttavia, e più interessata a stabilire la Gran Bretagna come un parte della storia del mondo, altrettanto importante della storia romana o biblica. È anche la prima storia narrativa a fornire dettagli su Re Artù: che tipo di uomo era come leader e come guerriero, elencando le dodici battaglie combattute e vinte da Artù, come dux bellorum o “leader della guerra” piuttosto che come re.

Fu solo in Geoffrey of Monmouth History of the Kings of Britain che il personaggio di Re Artù si materializzò veramente e divenne ciò che conosciamo oggi. Geoffrey diede ad Arthur una posizione e uno status, oltre a un lignaggio reale che risale a più di mille anni fa. Ha dato alla Gran Bretagna un eroe che potrebbe essere considerato un'icona del patriottismo e della gloria nazionale che avrebbe definito l'identità e la storia nazionale dei popoli britannici per centinaia di anni. La Historia di Geoffrey sarebbe stata infine tradotta in tre lingue diverse ed era ampiamente accettata come la massima autorità nella storia britannica fino al XVI secolo.

Sebbene il lavoro di Geoffrey di Monmouth sia ora largamente accettato come fittizio, il monopolio che ha detenuto sul pensiero storico britannico per così tanti secoli rende impossibile ignorarlo. L'influenza dei personaggi di Geoffrey e delle loro storie ha ancora influenza nell'immaginario storico occidentale, e probabilmente lo sarà sempre a causa del loro significativo contributo alla leggenda arturiana e al posto importante che Re Artù continua a detenere nell'immaginazione delle persone moderne riguardo al nostro passato condiviso. Chiama Geoffrey di Monmouth un imbroglione, se vuoi, ma è una figura leggendaria tanto quanto lo stesso Re Artù.

Immagine in alto: Geoffrey di Monmouth è passato alla storia come autore di uno dei più famosi pezzi della letteratura medievale britannica. Fonte: daseugen / Adobe Stock

Di Meagan Dickerson

Riferimenti

Brooke, C. 1976. “Geoffrey of Monmouth as a Historian” in Church and Government in the Middle Ages , ed. C. N. L. Brooke, D. E. Luscombe, G. H. Martin e Dorothy Owen. Cambridge University Press.

Dumville, D. N. 1990. Storie e pseudo-storie del medioevo insulare . Variorum.

Gransden, A. 1974. Scrittura storica in Inghilterra, dal 550 al 1307 circa . Routledge.

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Rigg, A. G. 1992. Una storia della letteratura anglo-latina 1066-1154 . Cambridge University Press.

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