“Peggior combinazione”: il Regno Unito ospita una nuova variante

I virus faranno ciò che fanno i virus. Soprattutto se permetti loro di farlo. È l'evoluzione darwiniana a velocità esponenziali.

Ecco perché l'ennesima variante del covid è in aumento.

È stata trovata nel Regno Unito, negli Stati Uniti, in Giappone , India e Svizzera.

È stato scoperto per la prima volta in Colombia a gennaio.

È così nuovo che non ha ancora ricevuto una designazione con una lettera greca. Per ora, è noto solo come “variante di interesse” numero B. 1.621.

Il servizio sanitario britannico afferma che le sue caratteristiche devono ancora essere definite. “(Stiamo) eseguendo test di laboratorio per comprendere meglio l'impatto delle mutazioni sul comportamento del virus”, ha affermato in una dichiarazione del fine settimana.

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Ma il semplice fatto che si sta diffondendo è la prova che ha trovato almeno una nuova debolezza da sfruttare.

Altrimenti, sarebbe stato soffocato dalla potente variante Delta dietro la serie di blocchi in corso in Australia.

Cosa c'è dietro? Non lo sappiamo. È casuale.

Ma sappiamo quali condizioni aiutano un virus a evolversi. E cosa lo ostacola.

Al momento, il mondo lo sta aiutando.

Soprattutto la Gran Bretagna.

Il Covid-19 è stato consegnato l'occasione perfetta per imparare a superare le nostre difese vaccinali.

“Se compromettiamo gli incredibili vaccini che abbiamo, non voglio nemmeno contemplare come sarebbe quel mondo”, avverte l'Università di Il virologo di Oxford, il dottor Aris Katzourakis.

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In numeri

Per un virus, un'intera generazione si misura in termini di ore o giorni. Ogni generazione impara dai suoi genitori. Alcuni sono ibridi, nati da virus diversi che infettano lo stesso ospite. E sparsi tra tutte le repliche genetiche ci sono errori nel codice.

La maggior parte non porta da nessuna parte. O inibiscono o non fanno nulla per la sopravvivenza del nuovo virus.

Alcuni, tuttavia, aggiungono un perfezionamento. Un vantaggio.

Ad esempio, il virus covid originale era a malapena in volo. Le sue dimensioni e la sua forma non si adattavano a lungo in aria.

Ma la variante Delta, ora dominante, in qualche modo ha superato questo ostacolo. E la sua capacità di indugiare all'interno e di circolare attraverso i sistemi di ventilazione è un enorme contributo ai suoi spaventosi nuovi livelli di contagio.

La variante Gamma è anche più trasmissibile del ceppo Alpha. Ora è in competizione con Delta per il dominio negli Stati Uniti.

Anche Lambda sta prendendo piede. Sembra ancora più contagioso di Delta. E le indicazioni sono che è meglio sconfiggere il sistema immunitario umano.

Per il momento, B. 1.621 rimane indefinito.

Ma per ottenere un punto d'appoggio in un mondo di Delta, Gamma e Lambda – deve avere qualche asso nella manica. Questo è limitato? Si adatta solo ad ambienti specifici? Host specifici? O è un altro punto di svolta, come Delta?

L'esperienza indica che B. 1.621 ha mutazioni proteiche spike che lo aiutano a schivare gli anticorpi. La Colombia si aspettava l'immunità di gregge dai precedenti focolai nelle città in cui è apparsa per la prima volta. Sono state identificate anche tre mutazioni solitamente associate a una migliore trasmissibilità.

Nel frattempo, con il Covid-19 che dilaga in Malesia e Indonesia, ogni settimana passano centinaia di generazioni di evoluzione. E questo significa più mutazioni.

Nel Regno Unito, il virus ha carta bianca su una popolazione parzialmente vaccinata. E questo gli darà la possibilità di imparare – e superare – la nostra unica speranza di sconfiggerlo.

'Missione compiuta'

Il primo ministro britannico Boris Johnson all'inizio di questo mese ha dichiarato la “vittoria” sul Covid-19.

La sua nazione ha avuto tra i più alti riscontri al mondo per le vaccinazioni. Almeno per la prima dose. E ha proclamato la sua fede nel pubblico in generale “facendo la cosa giusta” e mantenendo le misure di distanziamento sociale, igiene e test.

Ora i virologi avvertono che sta giocando con il fuoco. Alcuni avvertono che il carico di lavoro salirà a oltre 100.000 al giorno in poche settimane.

La speranza è che il sistema sanitario già teso non dovrà affrontare l'ondata di ricoveri che una volta comportava. Sebbene i vaccini non prevengano automaticamente l'infezione, in genere, almeno per il momento, limitano la gravità dei sintomi.

“I vaccini non sono barriere magiche. Non uccidono il virus o l'agente patogeno che prendono di mira”, afferma Lara Herrero, virologa della Griffiths University.

Le prime indicazioni sono che la prima dose di AstraZeneca e Pfizer riduce le possibilità di contrarre il virus del 33% . La seconda dose la porta al 60% per AstraZeneca e all'88% per Pfizer.

“Ma quando guardi quanto i vaccini riducono il rischio di sviluppare malattie gravi che richiedono il ricovero in ospedale, la copertura è alta per entrambi. I vaccini Pfizer e AstraZeneca sono efficaci (rispettivamente) per il 96% e per il 92% nel prevenire i ricoveri con variante Delta”, aggiunge il dottor Herrero.

Ma c'è un problema.

Una gran parte della popolazione adulta britannica non ha ricevuto entrambe le dosi dei vaccini. E pochi dei suoi figli ne hanno avuto anche uno. Ciò rende più debole la resistenza della nazione all'invasione virale.

E la debolezza intrinseca di una singola dose di vaccino rende più facile il superamento del covid.

Quindi il prossimo covid la variante potrebbe riempire di nuovo gli ospedali fino a straripare.

O forse no.

“Siamo probabilmente al culmine dell'evoluzione, alla combinazione peggiore perché si verifichi una fuga nel Regno Unito”, ha detto alla BBC il virologo di Oxford, il dottor Katzourakis. “Il Regno Unito è in una posizione prona. Se accadrà, non lo sappiamo, ma è più probabile che accada qui, ora, che mai.”

È tutta questione di un tiro di dadi.

Ma i dadi sono stati lanciati a favore del virus.

“Per aiutare la lotta contro il Covid-19, la cosa migliore che possiamo fare è ridurre al minimo la diffusione del virus. Ciò significa vaccinarsi quando è possibile, assicurarsi di mantenere le distanze sociali quando richiesto e sottoporsi a test in caso di sintomi”, afferma il dott. Herrero.

Jamie Seidel è uno scrittore freelance | @JamieSeidel

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