Estratto esclusivo da Her Heart for a Compass, il nuovo libro della duchessa di York Sarah Ferguson

Un'aristocratica dai capelli fiammeggianti, sfortunata in amore, che trova rifugio in America: SARAH FERGUSON, la duchessa di York, ha trovato ispirazione nella storia della sua famiglia per il romanzo d'esordio Her Heart for a Compass. Questo estratto esclusivo presenta l'eroina alla vigilia del suo fidanzamento con un uomo che la detesta e la vede di fronte a una decisione monumentale.

Montagu House, Londra, mercoledì 19 luglio 1865

Ah, ecco qua! Si sta avvicinando rapidamente la mezzanotte, mia cara.”

Lord Rufus Ponsonby, il conte di Killin, era considerato da molti un uomo dall'aspetto presentabile. La sua figura alta e piuttosto magra era sempre vestita in modo impeccabile. Il suo profilo aquilino era giustamente altezzoso, come si addiceva a un conte del regno. Ogni aspetto di lui era austero, represso e calcolato.

Lady Margaret Montagu Douglas Scott fece un involontario passo indietro mentre lui incombeva su di lei. “Ne sono fin troppo consapevole.”

Come sempre, sembrava ignaro della sua reazione pungente nei suoi confronti.

“Perché ti nascondi nell'ombra? Forse sei insicuro riguardo al tuo aspetto”, ha continuato, rispondendo alla sua stessa domanda.

“Permettimi di rassicurarti. Il tuo abito non è né troppo semplice né troppo decorato per l'occasione. Sua Grazia, tua madre, ha un gusto eccellente.”

Indagando all'uomo che sua madre aveva aiutato a scegliere come suo marito, Margaret pregò di dissentire. “Avrei preferito un abito turchese, in realtà.”

“Tutte le signorine nella loro prima stagione vestono di bianco.”

“Guardami”, insistette Margaret, esasperata oltre le parole perché Killin non l'ha mai guardata, non correttamente. “Non pensi che assomigli a un fantasma alla mia festa di fidanzamento? Sono, letteralmente, uno spettro alla festa.”

Sua Signoria, la sua attenzione sull'orologio, non hanno notato la nota di isteria repressa nel suo tono. Killin controllò il suo orologio d'oro contro l'orologio della sala da ballo prima di chiudere la custodia

e rimetterla nella tasca del panciotto.

“Faremmo meglio a unirci ai tuoi genitori per l'annuncio”, disse . “Diventeranno ansiosi.”

Quel piccolo tic vocale che aveva, qualcosa tra un colpo di tosse e uno sbuffo, come se stesse per schiarirsi la gola e decidesse di no, fece arricciare le dita dei piedi di Margaret. Nessun altro sembrava accorgersene, eppure ogni volta che apriva la bocca per parlare lei si preparava a farlo. “Penso

se qualcuno ha il diritto di essere ansioso”, ha detto, sorridendo a denti stretti, “dovrei essere io. La mia vita sta per cambiare per sempre, dopotutto.”

Anche se in cambio ha sorriso, è stato uno sforzo simbolico che non si è riflesso nei suoi occhi. «Siamo sull'orlo di una nuova vita insieme, Lady Margaret. Io per primo non vedo l'ora di abbracciarlo.”

La sola idea di essere abbracciato da lui era repellente. Fortunatamente, nel mese da quando era stato organizzato il loro matrimonio, non aveva fatto alcun tentativo di fare nulla del genere, permettendo a Margaret di ignorare la propria repulsione fisica e di persuadersi che sarebbe stata in grado di rassegnarsi a sposarlo. Non aveva mai provato a baciarla. Se la toccava, era semplicemente per accompagnarla qui o là, e le sue mani non si soffermavano mai su di lei. Tutto questo stava per cambiare? Rabbrividì interiormente. Questo modello di decoro era semplicemente un gentiluomo che attendeva pazientemente che i suoi diritti matrimoniali fossero formalmente approvati? Santo cielo, anche solo cercare di immaginare le sue labbra sulle sue le faceva venire voglia di strofinarsi la bocca con il fazzoletto.

Una volta fatto l'annuncio formale, non ci sarebbe stato modo di tornare indietro. Si sarebbe fidanzata con un uomo che detestava e che, ne era assolutamente convinta, non gliene fregava niente di lei.

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No, peggio di così. Più tempo trascorreva in compagnia di Killin, più Margaret diventava sicura che lui la detestasse attivamente. Aveva cercato di credere il contrario, ma era sempre più consapevole della sua disapprovazione accuratamente mascherata per tutto ciò che la riguardava, dal suo

modo al suo peso.

Il fatto che fosse riuscito a mantenere i suoi sentimenti così ben nascosti a tutti gli altri erano un'altra fonte di irritazione. Anche se i sentimenti, si ricordò Margaret, erano piuttosto irrilevanti quando si trattava di organizzare incontri. Killin era deciso a sposarla per i suoi scopi,

e i suoi genitori erano ancora più determinati a sposarlo. Aveva deciso di renderli tutti felici facendo il suo dovere, che era senza dubbio la linea d'azione corretta, quindi perché i suoi miserabili istinti avevano scelto questo momento così scomodo per ribellarsi? Stava

stava davvero per sposare quest'uomo? Sembrava improvvisamente, spaventosamente, impossibile.

“Lady Margaret! Dobbiamo davvero unirci al duca e alla duchessa. La loro pazienza, come la mia, si sta esaurendo.”

Parlare adesso, dopo settimane in cui si mordeva la lingua, era impensabile. E futile. Sconfitta e abbattuta, la sua unica opzione era prepararsi all'inevitabile. “Ho bisogno di un momento da solo per raccogliere i miei pensieri. Per favore, ti prego», aggiunse Margaret, vedendo la sua resistenza formarsi. «Desidero ricompormi, mio signore. Tutti gli occhi saranno puntati su di noi e non voglio deluderti.”

Ancora più importante, non voleva deludere la mamma. O papà.

Con suo immenso sollievo, Killin concesse. «Molto bene allora, se proprio devi. Ma non tardare.”

Senza dargli la possibilità di cambiare idea, Margaret corse via. L'atmosfera nella sala da ballo affollata era soffocante. Era così accaldata e agitata che non riusciva a pensare con lucidità. Oh, per una boccata d'aria pura e fresca, o meglio ancora, per gli odori familiari e confortanti della stalla di casa a Dalkeith.

Margaret sgattaiolò fuori dalla portafinestra, i suoi sensi assaliti dal fetore acre del Tamigi, per i giardini di Montagu House affacciati direttamente sul fiume.

Le batteva il cuore. Allontanandosi ancora di più dal trambusto della sala da ballo, andò a sbattere contro la balaustra, afferrandola appena in tempo per impedirsi di inciampare giù per i gradini e nei giardini bui.

I suoi capelli sarebbero crespi nell'aria umida, rovinando tutto il duro lavoro della povera Molly. Cosa avrebbe dato per tirare fuori ogni spillo dal suo ribelle mocio rosso e lasciarlo cadere selvaggio e sciolto lungo la sua schiena. Almeno allora una parte di lei sarebbe stata libera.

L'idea la fece ridere. La sua risata aveva un taglio maniacale. I suoi piedi fecero un altro cauto passo indietro, giù per il primo dei gradini che portavano al giardino.

Non stava scappando.

Non poteva assolutamente scappare.

Dovrebbe davvero tornare nella sala da ballo e andare avanti. Eppure in qualche modo si ritrovò in fondo ai gradini.

Di propria iniziativa, i suoi piedi cominciarono ad allontanarla lentamente dalla casa, lungo il sentiero che si snodava attraverso il giardino fino al muro di cinta il Tamigi.

La stampa speculava da settimane sull'annuncio.

I membri più nobili, illustri e influenti della società erano presenti a testimoniarlo. Chiunque fosse qualcuno era venuto a Montagu House, perché un invito del duca di Buccleuch era secondo solo a una convocazione reale. equivaleva a una parata di vittoria, con lei stessa il trofeo da esporre. Ma non poteva farlo.

Non ancora.

Non mai.

Afferrando le pieghe del suo vestito, Margaret corse per gli ultimi metri verso il cancello del giardino. Aprendolo, inciampò, lo richiuse dietro di sé e fuggì nella notte.

Il suo cuore per una bussola, di Sarah Ferguson e Marguerite Kaye, pubblicato da Mills & Boon, è in vendita dal 4 agosto. Puoi preordinare ora su Booktopia, Big W, Dymocks, QBD Books e Amazon Australia.

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