L'acqua della vita: l'alcol come medicina attraverso i secoli

Anche se nessuno sa esattamente quando sia stato prodotto per la prima volta l'alcol, è stato presumibilmente il risultato di un incidente fortuito avvenuto almeno decine di migliaia di anni fa. Tuttavia, la scoperta di boccali di birra della tarda età della pietra ha stabilito il fatto che le bevande fermentate intenzionalmente esistevano almeno fin dal periodo neolitico, circa 10.000 anni fa, ed è stato suggerito che la birra potrebbe aver preceduto il pane come alimento base. Il vino appariva chiaramente come un prodotto finito nei pittogrammi egizi intorno al 4.000 aC, e allo stesso periodo risalgono i residui di campioni di vino in Grecia. Ma l'alcol non veniva consumato come lo è oggi. Infatti, nell'antichità, l'alcol era visto come un importante ingrediente medicinale e come parte essenziale della dieta.

Alcool come medicina

Dal momento in cui sono state scoperte le prime bevande alcoliche, l'uomo ne ha fatto uso come medicinale. Oltre alla natura antistress e rilassante che l'alcol ha sul corpo e sulla mente, l'alcol è un antisettico e in dosi più elevate ha effetti anestetizzanti. Ma è una combinazione di alcol e sostanze botaniche naturali, che crea una medicina molto più efficace ed è stata usata come tale per migliaia di anni. È l'origine del brindisi più famoso, “Beviamo alla salute”, che esiste in molte lingue in tutto il mondo.

Uno dei primi segni dell'uso dell'alcol come medicinale risale a circa 5.000 anni fa in un vaso trovato nella tomba di uno dei primi faraoni d'Egitto, Scorpione I. Con tecniche chimiche estremamente sensibili, i bioarcheologi sono stati in grado di per identificare i diversi composti all'interno del residuo lasciato nel vaso. Hanno scoperto che i resti contenevano vino, così come un certo numero di erbe note per avere proprietà medicinali.

Le prove del consumo di vino nell'antico Egitto risalgono ad almeno 5.000 anni. Fonte: Mariy/Adobe Stock

Il vino era anche un componente frequente dell'antica medicina romana. Come è ben noto oggigiorno, l'alcol è un buon mezzo per estrarre gli elementi attivi dalle piante medicinali. Il vino era l'unica forma di alcol conosciuta dai romani poiché la distillazione non fu scoperta fino al Medioevo. Le erbe infuse nel vino erano un normale stratagemma medicinale che avrebbe avuto un certo effetto data la capacità dell'alcol di estrarre i composti attivi di un certo numero di erbe.

Uno dei più famosi praticanti di rimedi erboristici a base alcolica fu il padre della medicina moderna, Ippocrate, la cui ricetta speciale per i vermi intestinali era conosciuta come Hippocraticum Vinum. Ippocrate stava producendo una forma grezza di vermouth nel 400 aC circa usando erbe locali nel vino, ma gli infusi di erbe hanno assunto un livello completamente nuovo di potenza una volta scoperta la distillazione.

L'alcol era “l'acqua della vita”

La diffusione del cristianesimo con le crociate dal 1095 in poi portò la conoscenza dell'arte dell'alchimia e della distillazione dai primi studiosi arabi. L'”Acqua della Vita” veniva raffinata in tutta Europa (conosciuta come tale perché più sicura da bere dell'acqua infestata dalle malattie) e presto le farmacie commerciali si svilupparono grazie alla diffusione della conoscenza della distillazione e dell'estrazione botanica che vendevano sia materie prime che tinture a base di erbe. Per tutta l'antichità, l'acqua disponibile era inquinata da microbi pericolosi, quindi bere alcolici, che comportava la bollitura del liquido o la sottoposizione a trattamenti analoghi di sterilizzazione, era considerato più sano e sicuro.

Una delle prime testimonianze di alcol medicinale risalenti a questo periodo proviene da Roger Bacon, filosofo e scrittore inglese del XIII secolo di alchimia e medicina. Secondo la traduzione (pubblicata nel 1683) Bacon suggerisce che il vino potrebbe: “Preservare lo stomaco, rafforzare il calore naturale, aiutare la digestione, difendere il corpo dalla corruzione, preparare il cibo fino a trasformarlo in vero sangue”. Ma riconosce anche i pericoli dell'eccesso di consumo: “Se si beve troppo, al contrario farà un grande danno: perché oscurerà l'intelligenza, danneggerà il cervello… le membra e l'ottusità”.

L'alcol come medicina nel Medioevo ( dominio pubblico )

Colonizzazione europea durante il 15 th

    e 16 th secoli hanno dato agli speziali un'abbondanza di erbe esotiche, spezie, cortecce, bucce e bacche da aggiungere ai loro armadietti dei medicinali e da questo momento fino a tempi relativamente recenti, una grande percentuale di medicinali è stata prodotta a base alcolica.

    Il gin è un buon esempio di uno spirito che è stato originariamente progettato per essere usato come medicinale; si credeva che l'uso del ginepro come diuretico fosse in grado di purificare le febbri e le malattie tropicali di cui soffrivano i coloni olandesi nelle Indie occidentali appena colonizzate. Molti dei marchi di oggi come Chartreuse e Benedictine sono nati nei monasteri d'Europa progettati come tonici per lo stomaco ed elisir generali.

    Attenzione come effetti dannosi realizzati

    Tuttavia, dal 18 th secolo, c'erano crescenti preoccupazioni sugli effetti più dannosi dell'alcol, tra cui ubriachezza, criminalità, alcolismo e povertà. Nel 1725, la prima petizione documentata del Royal College of Physicians esprime le preoccupazioni dei colleghi circa “l'uso pernicioso e crescente di liquori alcolici”. Nel diciannovesimo secolo, in Gran Bretagna iniziarono ad emergere movimenti di temperanza: all'inizio alcune restrizioni consigliate solo su alcune bevande, ma nel tempo la loro posizione si spostò per chiedere l'astinenza totale.

    Un'incisione del 1820 che avverte dei pericoli dell'alcol (dominio pubblico)

    L'ironia è che ora viviamo in un'epoca in cui, sebbene l'alcol sia socialmente accettabile, classificarlo come “buono per te” è disapprovato ed è una nozione che sembra essere nata dallo sviluppo della medicina moderna. Tuttavia, esiste ancora l'opinione, e in effetti l'evidenza scientifica, che l'alcol con moderazione abbia benefici per la salute, come ad esempio:

    • Ridurre il rischio di sviluppare e morire di malattie cardiache
    • Possibilmente ridurre il rischio di ictus ischemico
  • Possibilmente ridurre il rischio di diabete
  • Le farmacie antiquate con i loro vasetti di macerati colorati si estinsero all'inizio del '900 quando la scienza riuscì a riprodurre sinteticamente le proprietà fondamentali della natura quindi non più bisogno di alcol come base. Le compagnie farmaceutiche hanno anche voluto ignorare il fatto che la medicina a base organica è gratuita mentre le compresse non lo sono. Non puoi brevettare la natura, ma puoi brevettare le pillole.

    Immagine in alto: un cavaliere medievale che beve birra. Fonte:Warpedgalerie/Adobe Stock

    Di Joanna Gillan

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