Romanitas nel Galles altomedievale: la prova delle pietre erette latine

Ci sono pochissimi testi che sopravvivono dal Galles altomedievale, un'era che va dal momento in cui i romani lasciarono il Galles fino all'arrivo dei normanni. Questo è uno dei motivi per cui gli storici hanno generalmente ritenuto che i popoli del Galles del primo medioevo fossero barbari incivili. In assenza della cultura letteraria romana, alcuni pensavano che la società gallese fosse tornata a uno stato pre-alfabetizzato, credendo che la letteratura e l'apprendimento avessero lasciato le sue sponde con i romani. Ci sono tuttavia indizi sul fatto che non sia stato così. Le iscrizioni sulle pietre commemorative in piedi sono importanti testimonianze di com'era la società gallese durante questa era.

Ci sono oltre 50 pietre commemorative che sopravvivono dal V al IX secolo in Galles, alcune con iscrizioni in memoria dei morti e altre che proclamano grandi vittorie in battaglia. Queste pietre sono una caratteristica unica del Galles altomedievale, a causa del modo in cui combinano la pratica irlandese di erigere pietre commemorative con la tradizione romana dell'iscrizione pubblica in latino. Combinate con altre prove, queste pietre ci raccontano il posto importante che la cultura e la tradizione romana occupavano nella società gallese medievale e come coesistevano con gli elementi celtici e brittonici della cultura gallese.

Roman Civitas e i regni gallesi nel Galles medievale

I romani si stabilirono in vaste aree della Britannia, incluso il Galles, ma la maggior parte della loro influenza fu contenuta nelle parti sud-est e nord-est del Galles, mentre mantennero anche una presenza più superficiale a ovest. È interessante quindi che la maggior parte delle pietre commemorative del periodo immediatamente successivo all'occupazione romana, il V e il VI secolo, siano state trovate nel Galles nordoccidentale e sudoccidentale. In altre aree dell'Europa occupata dai romani, iscrizioni su pietra simili sono state trovate insieme ad altre prove del continuo stile di vita romano-cristiano oltre l'occupazione imperiale.

Nelle parti occidentali del Galles mancano decisamente testimonianze dello stile di vita romano. Anche durante l'occupazione romana, non ci sono prove di alcuna civitas (amministrazione civile romana) nel Galles occidentale, nessuna villa romana scoperta nella zona e, oltre a un importante porto, solo una manciata di forti tardo romani e guarnigioni ausiliarie. L'influenza dei coloni irlandesi sembra essere stata più importante di quella dei romani, in particolare nel Galles sudoccidentale che ha ricevuto un afflusso di coloni irlandesi nel tardo periodo romano, e molte iscrizioni scritte in ogham irlandese sono state trovate su pietre erette in Galles. Tuttavia, il numero di gran lunga maggiore di iscrizioni trovate è in latino e utilizza la caratteristica scrittura Roman Capitals, che è immediatamente riconoscibile come romana.

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I gallesi desideravano chiaramente distinguersi dalle altre culture contemporanee che utilizzavano scritture simboliche su pietre commemorative – l'ogham irlandese e le rune anglosassoni – e sottolineavano la loro Romanitas (“romanità”), non solo per la scelta della scrittura ma anche della lingua delle iscrizioni. Nonostante sia una cultura bretone, gli aristocratici del Galles altomedievale che eressero queste pietre commemorative scelsero di usare la lingua dei romani. Molti hanno persino romanizzato i propri nomi cambiando la desinenza di un nome brittonico in latino, ad esempio “Brohomagli”, “Conbarrus” e “Devorigi”.

Molte delle iscrizioni rivendicano anche una sorta di status sociale per il soggetto della commemorazione in termini nettamente romanizzati. La maggior parte delle iscrizioni commemorative britanniche del periodo altomedievale rivendicano lo status per il soggetto solo in virtù del padre del soggetto, ma le iscrizioni latine del Galles usano una varietà di titoli e indicatori di stato tra cui magistrati (magistrato), medici (guaritore), e protictoris (protettore). Alcuni affermano addirittura chiaramente Romanitas caratterizzando il soggetto del memoriale come cives (termine romano per “cittadino”) o latio (qualcuno del Lazio/Roma).

Più di ogni altra iscrizione trovata in Britannia del periodo altomedievale, le iscrizioni gallesi mostrano un desiderio di esprimere la latinità e Romanitas dei loro sudditi. La grande domanda è perché. Perché, in una delle aree meno romanizzate della Gran Bretagna, gli abitanti erano così desiderosi di sottolineare i loro legami con l'Impero Romano dopo che la sua gente aveva lasciato le proprie coste? Ci sono diverse spiegazioni possibili, ma solo una su cui gli storici concordano quasi all'unanimità.

Il ritiro dell'Impero Romano dal Galles, e dal resto della Gran Bretagna, ebbe un enorme impatto nell'area poiché le strutture di governo e potere romane crollarono costantemente nel Galles medievale. ( serpeblu / Adobe Stock)

Dopo la caduta dei romani in Galles – lo “Hiatus”

  • Il caos e lo sconvolgimento causati dal ritiro dell'Impero Romano dalla Gran Bretagna e dalla successiva invasione anglosassone hanno avuto effetti a catena in tutta la Gran Bretagna. A parte le guerre e gli spargimenti di sangue, così come i grandi cambiamenti economici, molte persone in tutta l'isola della Gran Bretagna furono sfollate e costrette a trasferirsi altrove. Gildas, ad esempio, nel suo On the Ruin and Conquest of Britain , menziona che molte persone furono sradicate dall'arrivo dei Sassoni e ci sono prove che alcuni di questi stabilito in Galles. Questo cambiamento nella demografia delle popolazioni gallesi è stato suggerito come una possibile ragione per l'improvvisa romanizzazione del Galles nordoccidentale e sudoccidentale nel V secolo, specialmente se queste persone si fossero trasferite da aree più fortemente romanizzate.

    È anche possibile che in risposta al crollo della stabilità economica portato dal dominio imperiale, i regni britannici abbiano cercato di mantenere rapporti commerciali e diplomatici con l'Impero. Ci sono alcune prove archeologiche del commercio tra i regni gallesi e l'Impero, in particolare nel regno di Gwynedd, e riferimenti al console Justinus in alcune delle iscrizioni su pietra gallese sembra supportare la teoria che l'enfasi sulle connessioni romane fosse motivata economicamente. Vi sono tuttavia prove più convincenti che il desiderio di Romanitas non fosse una strategia economica, ma piuttosto politica.

    I secoli successivi all'era romana sono stati caratterizzati come uno “iato” in cui le strutture di governo e potere romane sono costantemente crollate e sono state sostituite da vari modelli di leadership che erano simultaneamente in vigore. Il “cliente” e il militarismo della regalità anglosassone e il modello irlandese di ruiri o “grandi re” sembrano entrambi aver influenzato il modo in cui il governo nei regni gallesi del primo medioevo era strutturato. L'evidenza delle iscrizioni in pietra eretta indica che le élite gallesi affermarono il potere facendo appello alle tradizioni tribali brittoniche e ad altre strutture di potere non romane: gli epiteti brittonici Monedorigis (“re dei montagna”) e Tovsaci (“il principe/capo”) compaiono entrambi su iscrizioni del Galles nordoccidentale.

    L'evidenza nell'opera di Gildas di come operava il governo nel Galles post-romano sembra confermare che i britannici impiegassero un modello simile di regalità per i loro nemici, gli anglosassoni, basato sull'abilità militare e su un sistema di re vassalli che si impegnavano fedeltà a un sovrano. Tuttavia, ci sono ulteriori indizi negli scritti di Gildas, che suggeriscono che le strutture di potere dei regni gallesi erano più complesse e conservavano elementi delle idee romane sul potere legittimo e che l'influenza politica era ancora simbolicamente legata al prestigio e all'autorità dell'Impero.

    Nell'antica posizione di una fortezza legionaria romana, vicino a Newport in Galles, i visitatori possono vedere i resti dell'anfiteatro romano di Caerleon (visto qui), le terme e le caserme romane, lasciate nel medioevo Galles quando i romani lasciarono la zona. ( Stephen Davies / Adobe Stock)

    Re, tiranni e la legalità del governo nel Galles altomedievale

    Gildas visse in un momento di cambiamento epocale nei paesaggi politici e culturali britannici, e la sua opera è uno dei pochissimi scritti sopravvissuti che diano una prospettiva britannica di questi eventi storici. Lo stesso Gildas sembra essere stato un gallese, o almeno sappiamo che ha ricevuto la sua educazione in un monastero gallese, ed era un aristocratico di nascita. Il monaco, che in seguito sarebbe diventato un santo, apparteneva a un settore della società britannica che era un curioso ibrido di cultura romana e britannica, conosciuta dagli studiosi moderni come élite romanizzata. Nei suoi scritti, possiamo vedere la prova di come questi strati elitari della società gallese siano stati romanizzati nei loro modi di pensare e apprezzassero soprattutto gli ideali e la morale romani.

    Per Gildas, i re gallesi del suo tempo sono più vicini ai tiranni che ai re e lui ha denunciato i loro modi non cristiani e immorali:

    “I re d'Inghilterra hanno, ma sono come i suoi tiranni: lei ha giudici, ma sono uomini empi: impegnati in frequenti saccheggio e disturbo, ma di uomini innocui: vendicando e difendendo, sì a beneficio di criminali e briganti… Fanno guerre, ma le guerre che intraprendono sono civili e ingiuste”.

    Gildas non sembra aver creduto che questi re fossero tiranni perché hanno usurpato i troni su cui sedevano, ma piuttosto perché la loro moralità corrotta li rende, in sostanza, “non romani” e la romanità è ciò che Gildas crede costituisca un leader veramente legittimo. La sua descrizione di Ambrosius Aurelianus rivela le ideologie romane che stanno alla base delle lamentazioni di Gildas, descrivendo il guerriero come “un uomo dal carattere senza pretese, che, unico della razza romana, è sopravvissuto allo shock di una tale tempesta” e lamentandosi che i suoi discendenti hanno “grandemente degenerati dalla loro nobiltà ancestrale”. Ovviamente Ambrosius Aurelianus non fu l'unico individuo di sangue romano a rimanere sull'isola di Britannia dopo che i romani se ne furono andati, ma ciò che Gildas sta realmente dicendo è che quei britannici di discendenza romana hanno perso la loro Romanitas e di conseguenza la Gran Bretagna è andata in rovina.

    Guardando le iscrizioni sulle pietre commemorative altomedievali provenienti dal Galles, sembrerebbe che Gildas non fosse il solo a desiderare i “bei vecchi tempi” dell'integrità morale e della nobiltà romana. Molte iscrizioni hanno tentato di rivendicare Romanitas per il loro soggetto in termini di carattere morale, non solo attraverso il loro titolo o discendenza: i commemorati sono stati spesso descritti come buoni cristiani, come beatus (“benedetto”) o sancta (“santo”), e un uomo, Bivatigirn, era caratterizzato come “esempio per tutti i cittadini e i parenti sia nel carattere, nella moralità e nella saggezza”. Le iscrizioni che mostrano aspetti romani del carattere del loro soggetto possono essere la prova di un processo in cui una nuova classe di élite brittoniche ha tentato di affermare la legittimità della propria autorità su una popolazione romanizzata facendo appello agli ideali romanizzati.

    Il pilastro di Eliseg, che include un'iscrizione latina, si ritiene sia stato realizzato nel IX secolo. (Wolfgang Sauber / CC BY-SA 3.0 )

    Romanitas come Propaganda nel Galles medievale

    Il processo della classe dirigente che utilizza Romanitas per rivendicare la legittimità sembra essere continuato oltre l'era post-romana in Galles e fino al Medioevo. La migliore prova che abbiamo di questa continua influenza romana in Galles proviene dalla più famosa delle pietre commemorative gallesi: The Pillar of Eliseg. Il pilastro è un'iscrizione del IX secolo su un pezzo di pietra riutilizzato da un monumento molto precedente, realizzato per il re di Powys, Cyngen, nel nord-est del Galles, per commemorare le vittorie del suo bisnonno, Elise, contro gli inglesi. L'iscrizione era in latino ma è purtroppo oggi illeggibile, sebbene il testo sopravviva in una trascrizione parziale realizzata nel XVII secolo.

    Oltre a proclamare vittorie militari, il Pilastro di Eliseg è principalmente una genealogia della famiglia reale di Powys ed è infatti la prima genealogia sopravvissuta che abbiamo dal Galles medievale. Le genealogie erano documenti importanti in molte società britanniche medievali, che servivano come dichiarazioni di qualificazione per il governo e stabilivano il diritto di un individuo a governare. La genealogia era stata importante anche nel pensiero romano nel determinare il diritto a governare e mentre le genealogie celtiche spesso facevano risalire l'ascendenza a una divinità, le genealogie romane enfatizzavano le connessioni con i grandi governanti del passato.

    A sinistra: incisione del 1809 del Pilastro di Eliseg situata nel Denbighshire in Galles. ( Dominio pubblico ) A destra: vista moderna dello stesso monumento. (Wolfgang Sauber / CC BY-SA 3.0 )

    Il Pilastro di Eliseg: Resti di “Roman-ness” nel Galles del primo medioevo

    Il pilastro di Eliseg fa proprio questo, tracciando gli antenati di Cyngen e la dinastia della sua famiglia fino a Magnus Maximus, “re” della Britannia romana. Fu determinato dagli studiosi gallesi nel primo medioevo – forse intorno al tempo di Gildas nel VI secolo o anche prima – che la Britannia romana finì con il regno di Massimo nel 388 d.C. e quindi fu visto come il collegamento tra la Britannia romana e un Gran Bretagna “indipendente”. È interessante notare che, anche se Massimo era in realtà un usurpatore e inequivocabilmente etichettato come tiranno da Gildas, arrivò a rappresentare la porta per la continuazione del potere romano e l'incarnazione della Romanitas . In quanto tale, il suo nome figurava come antenato apicale in molte genealogie di dinastie regnanti gallesi nel IX e X secolo.

    Essenzialmente, queste genealogie erano una forma di propaganda medievale, usando il nome di Massimo e tutto il peso della storia e della leggenda che portava per rappresentare la legittimità della pretesa di autorità di Cyngen. Il Pilastro di Eliseg doveva essere molto chiaramente inteso come un pezzo di propaganda, non solo nel contenuto dell'iscrizione, ma anche la sua posizione era particolarmente significativa. La scelta di collocare il Pilastro davanti a un tumulo funerario dell'età del bronzo, carico di associazioni ancestrali e spirituali, è stata fatta consapevolmente, così come la scelta della posizione nella Valle di Llangollen lungo il corridoio principale che attraversa la valle.

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    La Valle di Llangollen era il luogo in cui confluivano nove strade principali attraverso la regione, e questo la rendeva un centro di comunicazione regionale e socio-politico, nonché un corridoio cruciale in termini di strategia militare, commerciale e politica. Era anche situato su terre di frontiera con confini fluidi che erano pesantemente contesi da diversi regni, tra cui la potente Mercia, e la posizione strategica del Pilastro permette di vedere sia l'argine di Offa che l'argine di Wat ai confini di Mercia. Collocato deliberatamente in una tale posizione, il Pilastro di Eliseg fa una potente dichiarazione sulla legittimità dell'autorità che il sovrano di Powys detiene su quelle terre e su tutti coloro che le attraversano. La base di tale affermazione è duplice: l'abilità militare dimostrata dall'antenato di Cyngen, che gli conferisce legittimità secondo i modelli tribali brittonici di governo, e il legame ancestrale con Massimo, che gli concede Romanitas.

    Ci sono molte cose importanti che possiamo imparare dallo studio del Pilastro di Eliseg e dalle molte iscrizioni precedenti che si trovano in pietra in tutto il paesaggio del Galles, ma forse una delle lezioni più importanti è che non dovremmo essere troppo veloci esprimere giudizi sulle società antiche senza prima esaminare attentamente le prove. Il ritiro dell'Impero Romano non ha significato la fine della cultura e dell'alfabetizzazione in Galles, né la discesa nell'oscurità e nel caos che Gildas vorrebbe farci credere. Romanitas ha continuato ad essere una parte vitale della società gallese per centinaia di anni dopo che i romani lasciarono le coste britanniche. In effetti, gli ideali romani di autorità e leadership gettarono le basi dei regni gallesi che avrebbero preso il posto del dominio imperiale.

    Immagine in alto: Il Pilastro di Eliseg è solo uno dei monumenti che testimoniano la Romanitas del Galles altomedievale. Fonte: Dominio pubblico

    Di Meagan Dickerson

    Riferimenti

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    Sims-Williams, P. 1998. “Gli usi della scrittura nel Galles del primo medioevo” in Literacy in Medieval Celtic Societies , ed. Huw Price. Cambridge University Press.

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